O que são animais mamíferos marinhos

O grupo de mamíferos marinhos é muito variado e inclui cerca de 120 espécies. Acredita-se que os mamíferos marinhos tenham evoluído a partir de animais terrestres que retornaram ao mar há cerca de 66 milhões de anos e, como resultado de diferentes condições ambientais, adquiriram uma série de adaptações que lhes permitem viver no mar. Neste artigo de Ecologia Verde, falaremos sobre o que são animais mamíferos marinhos .

Mamíferos marinhos

O conceito de mamíferos marinhos é muito amplo e não se refere a um determinado grupo taxonômico. Dentro desses animais, incluímos:

  • Cetáceos : baleias, golfinhos e botos.
  • Os pinípedes : focas, otários e morsas.
  • As sereias : peixes-boi e dugongos.
  • Algumas lontras : lontra e gato do mar.
  • O urso polar ou urso branco, embora não seja um animal aquático, pode ser considerado em mamíferos marinhos, pois passa a maior parte do ano em gelo marinho e é adaptado para a vida no mar.

Desses grupos, cetáceos e sereias passam a vida inteira na água, enquanto pinípedes e lontras fazem parte de sua vida na terra. Como conseqüência, cetáceos e sereias são os mais adaptados à vida marinha.

Os mamíferos marinhos são uma megafauna muito carismática de ambientes aquáticos. No entanto, eles têm uma longa história de exploração comercial por seres humanos, para obter gordura, carne, óleos, pele ou marfim. Isso levou muitas dessas populações a serem vulneráveis ​​ou ameaçadas de extinção . Por esse motivo, a grande maioria das espécies de mamíferos marinhos está protegida contra essa exploração e é apoiada por alguns grupos ambientais.

Como exemplos de mamíferos marinhos, na imagem principal do artigo, podemos ver uma baleia, no abaixo desta seção um peixe-boi e na última imagem golfinhos.

De onde vêm os mamíferos marinhos?

Achados e estudos fósseis indicam que os ancestrais mais primitivos dos mamíferos marinhos viviam no antigo mar de Tétis no passado da Terra (há mais de 70 milhões de anos). Esses ancestrais deram origem aos ancestrais de mamíferos marinhos que são atualmente (embora muito diferentes).

Embora os processos evolutivos que lhes permitiram se adaptar ao ambiente marinho não sejam conhecidos, sabe-se que eles não são um grupo monofilético (ou seja, os diferentes grupos surgiram de diferentes ancestrais terrestres ). Isso se baseia no estudo de seus padrões anatômicos, fósseis e semelhanças moleculares. Nos cetáceos, acredita-se que fosse um artiodátilo (porcos, vacas, ...) distante dos hipopótamos. Em sirenios, um irmão probóscide dos atuais elefantes, enquanto em pinípedes, um ascendente comum aos ursos e mustelídeos (doninhas, gambás e lontras). Posteriormente, os três grupos adotaram características físicas semelhantes, devido à necessidade de adaptação à vida no mar, algo conhecido como convergência evolutiva.

Adaptações ao meio aquático

Em seu processo, os mamíferos marinhos estavam adquirindo diferentes adaptações morfológicas e funcionais que lhes permitiam viver no novo ambiente. Para entender o processo de adaptação, é necessário saber que o ambiente marinho possui propriedades físicas muito diferentes do ambiente terrestre e, portanto, um animal que deseja morar no mar deve se adaptar a ele.

Para interpretar o processo de adaptação, é necessário esclarecer alguns conceitos relacionados às características do ambiente aquático. A primeira coisa é saber que a densidade da água é três vezes maior que a do ar e da viscosidade, sendo cerca de 60 vezes maior em temperaturas semelhantes. Essas duas propriedades influenciam o atrito, uma vez que são forças opostas ao movimento do corpo na água. Outro fator importante é que, no ambiente marinho, a pressão, a força exercida sobre um corpo e tende a comprimi-lo, é maior que no ambiente terrestre, aproximadamente 1 mais atmosfera a cada 10 metros de profundidade. A condutividade térmica também é maior na água do que no ar, ou seja, na transferência de calor de um corpo para o exterior e a energia da luz é atenuada em profundidades maiores.

Dadas essas condições, os mamíferos marinhos devem se adaptar a eles. Algumas das adaptações de mamíferos marinhos para poder dar vida à água são as seguintes:

  • Adaptações hidrodinâmicas : corpos semelhantes a peixes, membros e caudas transformados em barbatanas, desaparecimento do pêlo ou redução para reduzir a resistência à natação ou encurtamento no comprimento do pescoço.
  • Adaptações termorregulatórias : pele de lontra como isolante da água, endotermia ou homeotermia (geração interna de calor) ou espessas camadas de gordura sob a pele.
  • Adaptações reprodutivas : lábios capazes de esvaziar para evitar perdas de leite durante a lactação ou leite muito concentrado para minimizar perdas para o meio ambiente.
  • Adaptações respiratórias : grandes superfícies respiratórias que permitem realizar uma troca gasosa mais eficiente, aumentar a capacidade pulmonar devido à posição do diafragma no corpo ou expulsar ar na superfície (em vez de inalá-lo) para evitar embolia em grandes profundidades .

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